Nuestras suposiciones sobre los trabajadores viejos y jóvenes están equivocadas

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Es casi de segunda naturaleza crear estereotipos de personas basados en la edad. Si alguien tiene más de veinte años, entonces debe ser tecnológicamente experto, obsesionado con mantenerse en forma, preparado para cambiar de trabajo con frecuencia mientras obviamente busca un trabajo significativo. Los de 60 y 70 años deben estar menos interesados en el trabajo y probablemente están agotados y anticipando el tiempo de ocio que ofrece una larga jubilación.

Son etiquetas conductuales seductoras y fáciles de entender. Pero, ¿estas suposiciones son reales o útiles? ¿Podrían oscurecer similitudes aún más importantes?

Creemos que esta es una pregunta crucial que hay que plantearse ahora mismo, ya que las vidas laborales —formadas por innovaciones tecnológicas y extendidas por una longevidad creciente— están experimentando profundas transformaciones. Para entender cómo las personas están respondiendo a esta transformación en su vida laboral, desarrollamos una encuesta completada por más de 10.000 personas de todo el mundo de entre 24 y 80 años.

Encontramos muchas menos diferencias entre los grupos de edad de las que podríamos haber imaginado. De hecho, muchos de los rasgos y deseos comúnmente atribuidos a los jóvenes son compartidos por toda la fuerza de trabajo. ¿Por qué podría ser este el caso?

Una razón es que simplemente estamos viviendo más tiempo. Esto significa que también estamos trabajando más tiempo y trabajando de manera diferente.

Para nuestro libro reciente La vida de 100 años calculamos cuánto tiempo trabajará la gente. Aunque no podemos ser precisos, está claro que para financiar la jubilación muchas personas que actualmente tienen cincuenta años trabajarán hasta los setenta; mientras que las que tienen veinte años podrían estar trabajando hasta los ochenta. Esto significa que inevitablemente personas de edades muy diferentes trabajan cada vez más juntas.

Esta larga vida laboral, unida a profundos cambios tecnológicos, desmantela la tradicional vida de tres etapas de la educación a tiempo completo, el trabajo a tiempo completo y la jubilación a tiempo completo. En su lugar está llegando —para todos los empleados independientemente de su edad— una vida en varias etapas que combina educación, exploración y aprendizaje, así como trabajos corporativos, conciertos independientes y tiempo dedicado fuera de la fuerza laboral. Inevitablemente, la variedad de estas etapas y su posible secuenciación darán lugar a una mayor variedad dentro de las cohortes de edad, al tiempo que ofrecerán oportunidades a diferentes edades para participar en actividades similares. En otras palabras, las actividades laborales se volverán cada vez más «agnósticas de la edad» y estos estereotipos de edad se verán cada vez más obsoletos.

En este momento, las personas de todas las edades están cada vez más conscientes de la transformación de su vida laboral. Están reinvirtiendo en sus habilidades, cuidando su salud y pensando en opciones, transiciones y cambios de carrera que no eran una realidad para las generaciones anteriores. Visto desde este punto de vista, hay menos discontinuidad entre las diferentes edades y, en cambio, un interés compartido y creciente en las herramientas para hacer frente a una vida laboral más larga en una era de profunda perturbación tecnológica.

Nuestra encuesta puso de relieve estas características comunes. Si bien puede haber algún sesgo de selección: las 10.000 personas que completaron nuestra encuesta en línea ya están interesados en el tema de los cambios en la vida y el trabajo; sus experiencias y actitudes ponen de relieve cuán engañosos pueden ser los estereotipos simples relacionados con la edad. Considere seis suposiciones bastante comunes basadas en la edad: los jóvenes invierten más en nuevas habilidades, son más positivos y entusiasmados con su trabajo, y trabajan más duro para mantenerse en forma; los ancianos están más agotados, dispuestos a disminuir la velocidad y menos propensos a explorar. Las personas en nuestro estudio anularon estos estereotipos.

  1. No son sólo los jóvenes los que están invirtiendo en nuevas habilidades. Preguntamos a la gente si sentían que sus habilidades y conocimientos se habían estancado, y si recientemente habían hecho una inversión en sus habilidades. Después de la edad de 30 años, muchas personas están preocupadas por las habilidades de meseta. De hecho, no hay diferencia entre los de 30, 40 o 60 años, casi dos tercios preocupados de que sus habilidades y conocimientos no estuvieran a la altura de las demandas laborales cambiantes. Lo que es fascinante es cuántas personas estaban contrarrestando esto invirtiendo activamente en sus habilidades. Ciertamente, una mayor proporción de las personas de 18 a 30 años (91%) y 31 a 45 (72%) consideraron que estaban invirtiendo en nuevas habilidades, pero después de los 45 años casi el 60% de todas las edades dijeron que estaban invirtiendo activamente. En otras palabras, la mayoría de las personas mantienen sus habilidades y esto no disminuye significativamente con la edad.
  1. No son sólo los jóvenes los que son positivos y emocionados por su trabajo. Esta es una actitud crucial a medida que se alargan las vidas laborales. Si de hecho ser positivo y emocionado por el trabajo disminuye bruscamente con la edad, entonces las largas vidas laborales se convertirán en una carga terrible para los mayores. Lo que era sorprendente era que cualquiera que fuera su edad, los que se sintieran positivos sobre su trabajo era una constante de poco más del 50%. Igual de sorprendente es la proporción de personas de todas las edades que no se sienten positivas con su trabajo.
  1. Las personas mayores están trabajando más duro para mantenerse en forma. Sabemos que la vitalidad es fundamental para una larga vida productiva y es fácil imaginar que son sólo los jóvenes los que realmente se preocupan por su condición física. Sin embargo, descubrimos que son los mayores los que están trabajando más duro para tratar de mantenerse en forma. Aproximadamente la mitad de los menores de 45 años tratan activamente de mantenerse en forma, aumentando continuamente a través de las edades con un pico del 71% para los mayores de 70 años.
  1. Las personas mayores no están más agotadas. Una de las razones por las que las empresas suelen preferir a los jóvenes a los ancianos es la suposición de que con la edad viene el agotamiento en el trabajo y, por lo tanto, una disminución de la productividad. No encontramos evidencia de este agotamiento relacionado con la edad. De hecho, más personas menores de 45 años (43%) dijeron estar agotadas que las mayores de 45 años (35%); las menos agotadas son las mayores de 60 años.
  1. La gente mayor no quiere bajar la velocidad. El estereotipo es que a medida que las personas envejecen quieren disminuir la velocidad y esperan jubilarse. Encontramos que este no era el caso. Más de la mitad de las personas de 46 a 60 años de edad quieren reducir la velocidad, mientras que sólo el 39% de las personas de más de 60 años y menos del 20% de las personas de más de 70 años dicen que quieren reducir la velocidad.
  1. Explorar no es sólo para los jóvenes. Cuando piensas en los «años vacíos», probablemente piensas en los jóvenes de 20 años tomando tiempo después de la educación a tiempo completo. Pero, ¿por qué asumir que son sólo los jóvenes los que quieren tomarse un tiempo para explorar y aprender más sobre ellos mismos y su mundo? Lo fundamental es que no encontramos ninguna diferencia de edad significativa en la emoción de la gente por explorar sus opciones.

Las seis suposiciones que hemos explorado aquí son probablemente sólo aspectos de un tapiz mucho más grande de suposiciones sobre los jóvenes y los viejos que son espurias, equivocadas e incluso dañinas. Usamos la palabra perjudicial con cuidado. Cuando las corporaciones creen que los trabajadores mayores invierten menos en sus conocimientos, están menos entusiasmados con su trabajo y explorando su mundo, y están en un camino hacia el declive físico y el agotamiento, toman las decisiones equivocadas acerca de quién seleccionar, promover y desarrollar, y a quién retirarse.

Sin duda hay algunas diferencias entre los grupos de edad que son importantes en el lugar de trabajo. Sin embargo, la excesiva simplicidad de las etiquetas de edad y generacional disminuye nuestra comprensión de la individualidad; oculta la similitud de la tarea que todos enfrentamos mientras nos esforzamos por lograr una carrera laboral productiva y enriquecedora; y está en un profundo conflicto con el imperativo de desarrollar un trabajo independiente de la edad prácticas.

Como cada uno de nosotros se enfrenta a vivir y trabajar más tiempo, es absolutamente crucial que, cualquiera que sea nuestra edad, enfrentemos y cuestionemos supuestos y estereotipos infundados sobre nosotros mismos y sobre los demás. Sólo entonces podremos crear lugares de trabajo donde las personas sean aceptadas por sí mismas.

 


Lynda Gratton Andrew Scott via HBR.org

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